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Para el dolor crónico, un cambio de hábitos puede superar a los opiáceos para el alivio

Fueron necesarios varios meses y un equipo de media docena de médicos, enfermeras y terapeutas para ayudar a Kim Brown a reducir los analgésicos opiáceos que tomaba desde hacía dos años.

Brown, de 57 años, había estado tomando las pastillas desde una lesión de espalda en 2010. No fue hasta que conoció al Dr. Dennis McManus, un neurólogo especializado en el manejo del dolor sin medicamentos, que aprendió que tenía cierto control sobre su dolor.

«Fue entonces cuando la vida cambió», dijo.

Durante una serie de citas de 12 semanas en la clínica de McManus en Peoria (Illinois), Brown aprendió nuevas formas de prevenir y afrontar el dolor, mientras reducía gradualmente sus dosis de opiáceos.

Aproximadamente un tercio de los estadounidenses padecen dolor crónico, y muchos de ellos se vuelven dependientes de los opiáceos recetados para tratarlo. Pero cada vez hay más consenso entre los especialistas del dolor en que un enfoque de baja tecnología centrado en cambios en el estilo de vida puede ser más eficaz.

Este tipo de tratamiento puede ser más caro -y menos conveniente- que un frasco de pastillas. Pero los expertos en dolor afirman que puede ahorrar dinero a largo plazo al ayudar a los pacientes a abandonar los medicamentos adictivos y mejorar su calidad de vida.

«Es importante recordar que los principales tratamientos que se recomiendan para estas condiciones de dolor no son tratamientos con medicamentos», dijo la doctora Erin Krebs, médico de atención primaria e investigadora del Sistema de Atención Médica de VA de Minneapolis.

Recientemente, Krebs publicó el primer ensayo aleatorio a largo plazo sobre opioides para tratar el dolor de espalda crónico y la artritis, y descubrió que los opioides no son mejores que los medicamentos no opioides. Afirmó que los fármacos de cualquier tipo son la opción menos adecuada para la gran mayoría de los pacientes.

El estándar de oro para el tratamiento, dijo, es una combinación de cosas como el ejercicio, las terapias de rehabilitación, el yoga y las terapias cognitivas de comportamiento.

Este enfoque es coherente con las directrices más recientes de los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades sobre la prescripción de opiáceos para el dolor crónico. Pero sigue siendo poco común.

El consumo de analgésicos de Brown comenzó tras romperse un disco en la espalda.

«Fue lo más sencillo», dijo Brown. «Recogí una bolsa de basura con la mano derecha y enseguida supe que algo iba mal».

Le recetaron opioides, como a tantos otros que acuden al médico por el dolor. En un solo año, los profesionales sanitarios recetan suficientes opiáceos como para que cada adulto de Estados Unidos tenga un bote de pastillas.

Cada vez que Brown volvía, todavía con dolor, se añadía otro opioide a la lista. Llegó a tomar cuatro fármacos diferentes -Percocet, Vicodin, morfina y Dilaudid-, tomando pastillas cada dos horas.

«Me drogaba constantemente», dijo Brown. «E incluso con eso, no me aliviaba el dolor».

Los fármacos no sólo no ayudaron con el dolor, sino que los efectos secundarios lo empeoraron. Brown tenía un dolor abdominal tan intenso por el estreñimiento que apenas podía caminar.

«Te mata la vida. Te roba totalmente todos los aspectos», dijo. «No podía hacer nada por el dolor. Pero no podía hacer nada a causa de los analgésicos. Y no podía hablar con nadie de ello, porque era muy embarazoso».

Brown intentó dejar de fumar por su cuenta. Pero tras nueve días de náuseas y desmayos por la abstinencia, volvió a tomar los medicamentos.

«Finalmente fui a mi médico de cabecera y le dije: ‘Necesito ayuda, tengo que dejar estas cosas. No puedo seguir viviendo así'», dijo.

Fue entonces cuando la remitieron a McManus, director del Centro del Dolor de OSF Central Illinois en Peoria. Se especializa en ayudar a los enfermos de dolor crónico como Brown a dejar los opiáceos.

«Desde mi punto de vista, si se estabiliza la dosis y se va reduciendo lentamente, estos pacientes se recuperan notablemente», dijo.

En el centro, un equipo de proveedores trabaja conjuntamente para ayudar a los pacientes a realizar cambios en su estilo de vida que reduzcan el dolor durante las actividades cotidianas.

El enfoque incluye una combinación de fisioterapia y terapia ocupacional, masajes y asesoramiento nutricional. Los pacientes también participan en una terapia cognitivo-conductual para abordar los problemas psicológicos que suelen acompañar al dolor, como la superación del miedo a dejar de tomar los medicamentos de los que se han hecho dependientes. Una enfermera coordinadora supervisa todas las partes en movimiento y realiza evaluaciones de seguimiento una vez finalizado el programa.

En la clínica, Brown conoció al terapeuta ocupacional Gabe Stickling, que le enseñó cosas como a levantar correctamente objetos pesados y a seguir haciendo ejercicio de forma segura incluso cuando siente una punzada de dolor.

Stickling dijo que las personas con dolor crónico suelen evitar la actividad física «porque temen lesionarse o dañar su cuerpo». Pero la inactividad puede empeorar el dolor.

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